Артур вышел из салуна и вдохнул прохладный вечерний воздух полной грудью. Поселок готовился ко сну – все меньше людей встречалось на улочках. Лишь несколько человек стояли возле невзорвавшейся бомбы. Это были приспешники Церкви Атома – религии, основывающейся на поклонении разделении атомов как акту творения. Артур считал это глупым, однако мнение своего не выражал – могут ведь и выгнать из городка. Постояв несколько минут, он вернулся внутрь и, заказав стаканчик виски, сел за ближайший столик. Через несколько минут в салун зашла молодая девушка по имени Люси Вест. Артур видел ее несколько раз, однако они никогда особо не общались. Но теперь она подошла прямо к нему.
— Можно присесть? – Артур кивнул, и она села напротив него. – Мне нужна Ваша помощь.
— Я слушаю, – он допил виски и поставил стакан в сторону.
Люси долго мялась, пока не решилась продолжить:
— Мне нужно, чтобы кто-то доставил письмо в Арефу, где живут мои родители и брат Иэн. Займетесь этим?
Артур вздохнул. Да уж, нелегко быть спасителем Пустошей, как его уже успели окрестить некоторые жители.
— Ладно, — сказал он, — давайте Ваше письмо.
Люси тут же сунула руку в карман и достала оттуда запечатанный конверт.
— Вот. Мой отец заплатит Вам за работу.
С этими словами она поднялась и вышла. Артур положил конверт в карман и откинулся на спинку стула. Что ж, вот и начало новых приключений.
***
Артур вышел из поселка на рассвете, когда солнце едва успело показаться из-за горизонта. Он надеялся добраться до Арефу быстро, не дожидаясь полуденной жары, благо, дорога была не особо далекой – несколько километров на север, а шел он быстро. Вскоре перед ним показался огромный разрушенный мост. Груда камней не позволяла пройти прямо под ним, так что Артур двинулся в обход. Однако не успел он оказаться с другой стороны, как в лицо ему уперся ствол охотничьего ружья, которое держал невысокий мужчина лет тридцати, разукрашенный всеми мысленными и бессмысленными цветами. Рейдер…
— Смотрите-ка, ребята, свежее мясо, – звонким голосом заявил он. В ту же секунду сзади появились еще трое. – Везет нам сегодня, а?
Артур не стал дожидаться, что будет дальше. Быстрым движением он выхватил ружье из рук врага и тут же оглушил его ударом приклада. Остальные застыли от неожиданности, что позволило Артуру дважды выстрелить, ни разу не промахнувшись. Последний рейдер попытался удрать, однако и его настигла пуля возмездия. Как подкошенный, он упал на землю. Не став добивать оглушенного, Артур продолжил путь. Вскоре он добрался до еще одного моста, на котором, собственно, и был расположен поселок Арефу. Он лежал на неповрежденной его части и состоял всего из нескольких небольших домиков, построенных, как и большинство домов Пустоши, из подручных материалов. У входа в поселок стоял старик, за спиной которого висел стволом вниз боевой дробовик. Когда Артур подошел ближе, старик потянулся было за оружием, однако тут же опустил руку.
— Погоди, так ты не из них! – крикнул он. – Иди сюда. – Артур подошел. – Так чего тебе надобно в Арефу, путник?
— У меня письмо к Вестам от их дочери.
— А-а, — протянул собеседник. – Отнеси его им. Их дом – последний. И, кстати, если уж ты здесь, проверь, пожалуйста, все ли в порядке с остальными. Я не могу покинуть пост.
— Случилось что-то?
— Случилось, еще как случилось, — вздохнул старик. – Приходят каждую ночь, хулиганят, пугают жителей. В прошлый раз всех наших браминов перерезали. Мы уже и не знаем, что делать – нос боимся показывать наружу.
— Они рейдеры или работорговцы?
— Ни то, ни другое. Слушай, может, это звучит глупо, но с ними явно что-то не так. Если сможешь нам чем-то помочь… Кстати, меня Эван Кинг зовут.
— Артур.
Артур решил вначале отнести письмо, поэтому направился прямиком к дому Вестов. Дверь была не заперта, так что он сразу вошел внутрь и едва не споткнулся через порог. На большой двухместной кровати лежали два трупа – мужчины и женщины. Их тела напоминали мумии – высохшая кожа, впалые глаза. Придя в себя, Артур подошел ближе и внимательно разглядел убитых. Внезапно он понял, что из них выпита вся кровь, до капли. На шее каждого были следы укусов. При этом нет никаких следов крови ни на кровати, ни на самих телах. На стене же сзади был нарисован странный знак – круг с буквой F внутри. Он вернулся к Эвану.
— Ну что там? — спросил тот.
— Ты в курсе, что Весты мертвы? – спросил Артур. – Ты вообще хоть когда-нибудь проверяешь жителей, а?! – он просто кипел от злости.
— Проклятье! Видимо, Семья добралась до них во время прошлого нападения, — Эван словно не слышал последних слов Артура. – Чертовы ублюдки! Послушай, — старик внезапно понизил голос. – В доме тебе не попадалось тело их сына, Иэна?
— Нет, там были только тела родителей.
Эван задумался.
— Видимо, глава Семьи Вэнс забрал его с собой, — наконец заговорил он. – Слушай, парня надо найти, понимаешь? И не только найти, но и вернуть.
Артур посмотрел ему в глаза и усмехнулся.
— Видимо, ты не понимаешь, с кем вы на самом деле столкнулись. Что ж, я подскажу. На шеях убитых я обнаружил следы человеческих зубов!
— Что?! Так Семья – это банда людоедов?!
— Я так не думаю. Видишь ли, сами тела не тронуты, но из них выпита кровь, причем вся. И, кстати, ты сам говорил, что они появляются только ночью…
Эван отпрятнул. В его глаза мелькнул ужас.
— Ты хочешь сказать…
— Да, именно это я и хочу сказать, — перебил его Артур. – Не беспокойся, я найду мальчишку. Пожалуй, начну с ближайшей станции метро – Мерешти.
Артур спустился с моста и двинулся к новой цели.
***
Станция «Мерешти» не отличалась от других. Вот только основной спуск был блокирован огромным завалом. Тогда Артур решил пойти через технические ходы. Не найдя ничего особенного в первых двух помещениях, он прошел дальше и, наконец, обнаружил в полу тяжелый металлический люк. С трудом сдвинув его, Артур увидел лестницу, ведущую на десяток метров в глубину. Недолго думая, он спустился вниз и, пройдя небольшую площадку, оказался перед невысоким подъемом, по которому тянулись разбитые рельсы. Артур поднялся, переступив растяжку, умело поставленную посредине дороги и связанную с тремя осколочными гранатами, и, недолго думая, свернул влево.
Туннель метро казался бесконечным. Под ногами – хруст костей и звуки, описать которые не представлялось возможности. Крысы выскакивали прямо из-под ног, тяжелый спертый воздух накатывался волнами, темнота грозила полностью подчинить своей воле – испоганивая реальность, меняя реальность. Но Артур спокойно преодолевал все ловушки, шел дальше. И вот он оказался перед большими железными воротами. Их охранял парень лет двадцати. Артур спокойно подошел к нему.
— Стой! – сказал он. – Кто ты? Чего надо здесь?
Артур спокойно посмотрел ему в глаза:
— Я думал, проход доступен для всех членов Семьи.
Охранник осекся
— Что ж, — сказал он, – видно, Вэнс говорил правду, что такие, как мы, сами нас найдут. Проходи.
Он отодвинулся в сторону, и Артур спокойно вошел в большую гермодверь. Как оказалось, новое убежище Семьи. На первом ярусе станции располагался, судя по всему, главный офис. Кругом стояли столы с компьютерами, на стульях вокруг них сидело несколько незнакомцев экстравагантной внешности. Они были одеты в короткие плащи темно-серого, почти черного цвета. Головы тщательно выбриты даже у женщин.
Артур изумленно оглядывался по сторонам, пока к нему не подошел один из незнакомцев, который в знак приветствия снял с головы широкополую шляпу.
— Добро пожаловать в нашу маленькую общину, друг, — его голос был каким-то вкрадчивым, но при этом вполне доброжелательным. – Чем Вэнс может тебе помочь?
— Для начала объясни-ка мне, кто вы все же такие.
Вэнс некоторое время изучающее смотрел на него, после чего усмехнулся:
— Кто мы такие? Если ты был в Арефу, то должен был бы сам знать ответ на этот вопрос. Мы – отбросы общества, те, кому нет места даже в этом сумасшедшем мире. Люди называют нас извращенцами, бездушными убийцами, но это не так. Мы не убиваем без причины, не охотимся, если не голодны.
Артур перервал его:
— Можешь не продолжать. Теперь я точно знаю, кто вы. Вы – вампиры или, по крайней мере, ведущие их образ жизни.
Вэнс рассмеялся:
— Думаешь, я верю, что могу обернуться летучей мышей и улететь? Конечно же, нет. Отражаюсь ли я в зеркале? Несомненно. Я отучил этих людей, — он обвел рукой помещение, — от мяса и плоти, после чего они стали питаться лишь кровью. Скажи мне, плохо ли это?
— Ты спрашиваешь, плохо ли это? – завелся Артур. – После того, что я увидел в Арефу, вопрос кажется чисто риторическим, ты не думаешь?
В глазах Вэнса зажегся нехороший огонь.
— К тому, что случилось с теми мужчиной и женщиной, мы не имеем отношения.
— А кто же тогда имеет?
— Пошли за мной, — Вэнс развернулся и пошел к сломанному эскалатору. Артуру ничего не оставалось, как проследовать за ним.
На верхнем ярусе располагались спальни и небольшая торговая лавочка. Перекинувшись парой слов с торговцем, Вэнс повел Артура по узкому коридору, который вскоре уперся в невысокую дверь. Она была закрыта с помощью терминала, висящего на стене. В голове Артура мелькнула ужасная мысль:
— Иэн? – вскрикнул он. — Проклятье, Вэнс, что ты с ним сделал?!
— С ним сделал? Ничего. Я всего лишь спас его.
— ???
— Молодой Вэст сам убил своих родителей. Я ворвался в дом, когда он сидел над их телами, пытаясь съесть их!
— Я тебе не верю, вампир! – взревел Артур. – Этого просто быть не может!
— Тебе придется поверить мне. Можешь расспросить обо всем самого мальчишку. – Вэнс ввел в терминал необходимый пароль и открыл дверь, после чего вернулся назад, а Артур вошел внутрь. Комната была небольшой – площадью где-то 5 на 6 метров. Возле стены – кровать, в углу – стол с еще одним терминалом. За столом сидел невысокий мальчик лет двенадцати: русые волосы, голубые глаза, одет в черные штаны и легкую рубашку. Он, казалось, не замечал ничего вокруг.
— Привет, Иэн, – осторожно начал Артур, подойдя к нему.
Тот от неожиданности дернулся.
— А, кто ты? Чего хочешь?
— Тебя ищу.
— А, Эван Кинг послал, не так ли? – Иэн невесело улыбнулся. – Наверное, всем поселком меня «ищут». Но… я не могу вернуться, пойми!
Артур вздохнул поглубже и продолжил:
— Я все знаю, Иэн. То, что ты сделал… Вэнс мне все рассказал.
Иэн вскочил на ноги. Его лицо раскраснелось.
— Я… Я не понимаю, что со мной. Я ведь мутант, урод, слышишь?! Как мне людям теперь в глаза смотреть?! Что-то внутри меня… что-то вывернуто наизнанку… Вэнс помог мне. Он взял на себя убийство моих родителей и оставил на стене символ Семьи, как доказательство.
Артур положил руку ему на плечо. Иэн неожиданно прижался к нему, всхлипывая и вытирая слезы об его дорожный плащ.
— Я понимаю, тебе не надо возвращаться в Арефу. Да тебе и не придется. Вот, — Артур достал из кармана конверт и протянул его мальчику. – Это письмо от твоей сестры Люси. Она сейчас живет в Мегатонне и очень беспокоится о тебе. Пошли со мной, я отведу тебя к ней.
Иэн поднял голову. В его глазах засветилась надежда.
— Моя… сестра? – прошептал он. – Она… она правда беспокоится обо мне? Знаешь, ведь это именно Люси удерживала меня до этого случая. Хватала, прижимала к себе и держала, пока чувство голода не пройдет. Скажи Вэнсу, что я ухожу, возвращаюсь домой.
Он вытащил из-под кровати сумку и начал собирать вещи. Артур вышел из комнаты и подошел к Вэнсу, который стоял у перил и смотрел вниз.
— Вижу, твоя беседа с молодым Иэном прошла успешно, — не оборачиваясь, заговорил он. – И о чем же вы договорились?
— Погоди. Для начала поговорим о том, что будет с Арефу.
— Пока ты соблюдаешь должную вежливость, продолжай, – Вэнс таки обернулся и слегка прищурился.
— Ведь жители Арефу беззащитны. Дайте им шанс. Вы ведь тоже люди, не так ли?
Вэнс вздохнул. Видно было, что в его голове происходит борьба.
— Что ж, в свете этого мы можем прекратить нападения. Но как же нам тогда питаться? Мы ведь должны как-то поддерживать наше существование.
Артур задумался. Идея пришла довольно быстро.
— А как насчет донорской крови? Думаю, ее достать будет не проблема. Жители Арефу будут давать вам кровь, а вы оставите их в покое.
— По рукам, — Вэнс улыбнулся. – Передай в Арефу, что мы согласны. А что же решил Иэн?
— Он покидает Семью.
Вэнс вновь вздохнул. Его взгляд выражал сожаление.
— Мне всегда тяжело терять одного из моих чад. Однако я не могу удерживать его силой. Что ж, пусть все так и будет.
Через некоторое время Артур с Иэном покинули станцию Мерещти. Артур передал договор о донорской крови Эвану Кингу и, получив триста крышек за работу, повел Иэна в Мегатонну.